Un héroe oceánico dedicado a la conservación de la vaquita marina sucumbe al COVID-19

La UICN está profundamente conmovida por la pérdida del conservacionista mexicano Paco Valverde, quien dedicó su vida a proteger a la vaquita marina, la marsopa más pequeña y el mamífero marino más amenazado del mundo. Paco fue considerado un héroe del océano que inspiró a su comunidad a cuidar el medio marino del que depende su sustento. Nuestros pensamientos van hacia su familia, quienes lo han acompañado en estos esfuerzos de conservación.

Durante más de 15 años, Francisco Javier Valverde Esparza, conocido como Paco, trabajó como biólogo marino para la Comisión Nacional de Áreas Naturales Protegidas (CONANP) de México en la Reserva de Biosfera del Alto Golfo de California y Delta del Río Colorado. El área es parte de un sitio del Patrimonio Mundial, inscrito en 2005, por su extraordinaria vida silvestre y ecosistemas marinos.

El sitio fue catalogado formalmente "En peligro" el año pasado después de que su población de vaquitas, que no existen en ningún otro lugar del mundo, se encuentra al borde de la extinción debido a la pesca ilegal. La marsopa se enreda en redes de enmalle que se utilizan ilegalmente para pescar la totoaba, otra especie de pez en Peligro Crítico, cuya vejiga natatoria alcanza altos precios en los mercados asiáticos.

Paco Valverde jugó un papel fundamental en impulsar los esfuerzos por combatir la pesca ilegal de totoaba y proteger a la vaquita marina. Organizó operaciones de vigilancia diarios y realizó un seguimiento regular de la vaquita. Su familia también ha estado involucrada en la remoción de las redes de enmalle que quedan en el mar de Cortés y apoyando la prohibición total de las redes de enmalle en Baja California.

Descendiente de una antigua familia de pescadores, Paco decidió dedicar su vida a la conservación marina después de presenciar en su adolescencia la muerte de dos vaquitas atrapadas en redes de enmalle camaroneras. En su carrera, contribuyó a los esfuerzos de conservación de muchas organizaciones líderes de conservación marina, como la Fundación Nacional de Mamíferos Marinos, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA), la Sea Shepherd Conservation Society, Earth League International y el Museo de la Ballena.

Paco Valverde sucumbió al coronavirus el pasado 31 de julio a los 48 años, tras dos semanas de permanecer en cuidados intensivos.

 

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